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By ASART ARGENTINA

Los púlsares son uno de los fenómenos más fascinantes del universo. Descubiertos en 1967 por Jocelyn Bell y Antony Hewish, estos objetos celestes han sido objeto de estudio e investigación por parte de los astrónomos durante décadas. En este artículo, te explicaremos qué son los púlsares, cómo funcionan, cuáles son sus características principales y por qué son tan importantes para la astronomía.

Definición de púlsar

Un púlsar es una estrella de neutrones altamente magnetizada que emite haces de radiación electromagnética de manera periódica a medida que gira sobre su propio eje. Estos haces de radiación pueden observarse en la Tierra como pulsos de luz que se repiten a intervalos regulares, de ahí su nombre.

Las estrellas de neutrones son restos extremadamente densos y compactos de supernovas, que son explosiones estelares que ocurren al final de la vida de una estrella masiva. Cuando una estrella colapsa bajo su propio peso, los electrones y protones se fusionan para formar neutrones, creando una estrella de neutrones con una masa entre 1,4 y 3 veces la del Sol pero tan pequeña como una ciudad.

Descubrimiento de los púlsares

Los púlsares fueron descubiertos por casualidad en 1967 por Jocelyn Bell y Antony Hewish, quienes estaban realizando un estudio de radioastronomía en el Observatorio de Cambridge. Observaron una serie de pulsos de radiación de alta energía que llegaban de una fuente desconocida en el cielo, los cuales se repetían con una periodicidad increíblemente precisa. Tras descartar otras posibles fuentes de estas señales, llegaron a la conclusión de que estaban observando un nuevo tipo de objeto celeste, al que llamaron «púlsar».

Este descubrimiento revolucionó la astronomía y llevó a un aumento significativo en la comprensión de los objetos compactos y altamente magnetizados en el universo.

Funcionamiento de los púlsares

Los púlsares giran sobre su propio eje a velocidades increíblemente altas, algunas veces de hasta cientos de rotaciones por segundo. Esto provoca que los haces de radiación emitidos por el púlsar barran el espacio de manera similar a un faro giratorio, lo que resulta en la emisión de pulsos de radiación detectables desde la Tierra.

La emisión de radiación de los púlsares se debe a la intensa actividad magnética de estas estrellas de neutrones. A medida que el púlsar gira, su campo magnético interactúa con el plasma circundante, generando enormes cantidades de energía que se liberan en forma de radiación electromagnética.

Características de los púlsares

Los púlsares tienen diversas características que los hacen únicos en el universo. Algunas de las más destacadas son:

– Alta densidad: Los púlsares tienen una densidad extremadamente alta, aproximadamente 1 millón de veces la densidad de la materia en la Tierra. Esta alta densidad se debe a la compresión gravitatoria causada por la enorme masa de la estrella de neutrones.

– Periodicidad: Los púlsares emiten pulsos de radiación a intervalos regulares, que pueden variar desde milisegundos hasta varios segundos. Esta periodicidad se mantiene con una precisión asombrosa, lo que ha permitido utilizar a los púlsares como relojes cósmicos.

– Magnetismo: Los púlsares son altamente magnetizados, con campos magnéticos miles de millones de veces más intensos que el campo magnético de la Tierra. Este intenso campo magnético es responsable de la generación de los pulsos de radiación observados.

Importancia de los púlsares en astronomía

Los púlsares son objetos celestes de gran importancia para la astronomía por diversas razones. Algunas de las principales son:

– Relojes cósmicos: Debido a la precisión con la que emiten sus pulsos de radiación, los púlsares se han convertido en relojes cósmicos extremadamente precisos que los astrónomos utilizan para medir el paso del tiempo en el universo con una precisión sin precedentes.

– Estudio de la materia a altas densidades: La densidad extrema de los púlsares ofrece a los científicos la oportunidad de estudiar la materia en condiciones extremas que no pueden ser replicadas en laboratorios terrestres. Esto ha permitido avanzar en la comprensión de la física de la materia a escalas microscópicas.

– Pruebas de la relatividad general: La alta densidad y velocidad de rotación de los púlsares han permitido realizar pruebas cruciales de la teoría de la relatividad general de Einstein, confirmando en varias ocasiones las predicciones de esta teoría en condiciones extremas.

Tipos de púlsares

Existen diferentes tipos de púlsares, cada uno con características y comportamientos específicos. Algunos de los tipos más comunes son los siguientes:

Púlsares de radio

Los púlsares de radio son los más comunes y fueron los primeros en ser descubiertos. Emiten radiación en el rango de las ondas de radio y son observables desde la Tierra gracias a su intensa emisión de haces de radiación.

Púlsares de rayos X

Los púlsares de rayos X emiten radiación en el rango de los rayos X y son objetos extremadamente energéticos. Se cree que la radiación de rayos X proviene de la acumulación de material en la superficie del púlsar, que se calienta a altas temperaturas y emite radiación en este rango.

Púlsares gamma

Los púlsares gamma emiten radiación en el rango de los rayos gamma, que es la forma más energética de radiación electromagnética. Estos púlsares son extremadamente raros y se cree que son el resultado de explosiones de supernovas muy energéticas.

Conclusiones

Los púlsares son objetos celestes fascinantes que han desempeñado un papel crucial en el avance del conocimiento astronómico. Desde su descubrimiento en 1967, los púlsares han sido objeto de intensas investigaciones que han revelado detalles fascinantes sobre la física extrema del universo. Su uso como relojes cósmicos, la oportunidad de estudiar la materia en condiciones extremas y la confirmación de la teoría de la relatividad general son solo algunas de las razones por las que los púlsares siguen siendo una fuente inagotable de descubrimientos y maravillas para los astrónomos de todo el mundo.

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